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Dans cette série d’articles, des experts M&A de Rödl & Partner présentent des terminologies anglaises du domaine du conseil en transactions et commentent leurs utilisations. Il ne s’agit pas de donner des définitions scientifiques, juridiques ou linguistiques, mais de proposer une compréhension globale de ces termes et de l’illustrer avec des exemples issus de notre expérience.

 

Le terme "Debt Push Down" désigne un ensemble de mécanismes visant à "pousser vers le bas" une partie du passif pris en charge par l'acquéreur d'une société (ou la société d'acquisition créée à cette fin) au niveau de la société cible acquise qui est opérationnel.

Le but poursuivi peut avoir des motivations fiscales ou financières :

  • en l'absence d'une unité fiscale aux fins de l'impôt sur le revenu entre la société d'acquisition et la société cible, les engagements pris par la société d'acquisition et les charges d'intérêts qui en résultent ne peuvent en général pas être utilisées à des fins fiscales. Étant donné que la société d'acquisition n'exerce aucune activité d'exploitation et ne génère donc aucun revenu imposable significatif, les frais d'intérêt ne peuvent pas, ou ne peuvent être que partiellement, compensés. La société cible opérationnelle reste toutefois imposable dans la plupart des cas. L'impôt sur le revenu des sociétés pourrait donc être réduit si les dettes étaient au niveau de la société cible et non pas au niveau de la société d'acquisition ;
  • d'un point de vue financier, le passif de la société d'acquisition est structurellement subordonné au remboursement du passif de la société cible reprise et est donc accordé à des conditions moins intéressantes que le financement par l'emprunt au niveau de la société cible en exploitation. Plus un prêteur est proche des actifs et de la trésorerie, meilleures sont ses conditions de financement.

En règle générale, la réduction de la dette prend la forme d'un paiement de dividende extraordinaire, d'un remboursement de primes d'émission ou de réserves de capital ou d'une réduction de capital. Cela signifie que la réduction de la dette est en pratique limitée par le montant des réserves distribuables (à l'exclusion du capital social, des réserves légales, des réserves statutaires et des réserves de réévaluation). Afin de maximiser le montant des réserves distribuables, la société cible opérationnelle peut décider de distribuer les bénéfices non distribués de ses filiales sans déclencher de charges fiscales importantes en appliquant la directive mères-filiales ou le privilège d'emboîtement à son niveau. Une autre possibilité consiste à opérer une réduction du capital des filiales.

Dans la mesure où les sociétés concernées sont membres d'une unité fiscale aux fins de l'impôt sur le revenu, une autre possibilité serait la vente d'actifs immobilisés entre les membres du conseil d'administration. En vertu du droit fiscal français, toute plus-value est généralement différée tant que le membre du conseil d'administration vendeur ne quitte pas le groupe fiscal et que la vente est économiquement justifiée. Dans les systèmes juridiques qui ne prévoient pas de report d'impôt pour les opérations de cession au sein d'un groupe fiscal et qui imposent normalement les plus-values, au moins les frais d'intérêt de la société d'acquisition peuvent alors être compensés par les plus-values.

Les Debt Push Downs peuvent être contestées avec l'argument de l'abus de majorité. Selon le droit français, il faut pour cela prouver que la décision a été prise contrairement aux intérêts de la société, dans le but de favoriser l'actionnaire majoritaire au détriment des intérêts de l'actionnaire minoritaire.

Il est donc essentiel de pouvoir démontrer que la société cible sera capable de se développer et de rembourser ses dettes sans difficulté malgré l'augmentation de son endettement. À cette fin, il est conseillé d'obtenir une évaluation du crédit de la société cible avant de procéder à la réduction de la dette.

Une alternative aux mécanismes ci-dessus est la fusion de la société d'acquisition avec la société cible, dite fusion avale. La charge des intérêts et du remboursement est transférée à la société cible. Cependant, des problèmes juridiques et fiscaux peuvent survenir, notamment en raison du manque d'intérêt des actionnaires minoritaires de la société cible.

En pratique, dans le cas d'une opération de Leveraged Buy Out (LBO), une telle fusion en aval ne peut généralement être recommandée que 24 mois après l'exécution de la transaction initiale.